Il recente panico alimentare in Cina la dice lunga

Di Milton Ezrati

Il leader cinese Xi Jinping non sembra avere una pausa. E forse non se la merità: quest’anno ha dovuto affrontare Evergrande, eccessi immobiliari in generale, una rinnovata ondata di infezioni da Covid-19 e sporadiche carenze di energia in tutto il Paese. E recentemente Pechino ha dovuto fare i conti con il panico nel settore alimentare.

Sembra che una comunicazione del governo mal congegnata abbia infatti suscitato timori di carenze e l’inevitabile corsa agli scaffali dei supermercati. Le autorità hanno dovuto ritirare la loro direttiva: un evento abbastanza raro in Cina. Ma ancora più interessante è ciò che il panico nel pensiero del pubblico. Comprensibilmente, i cinesi sono ipersensibili dopo i lockdown e le quarantene della pandemia, ma la tendenza al panico suggerisce anche qualcosa di più fondamentale: che i cinesi, intuitivamente se non esplicitamente, sono ben consapevoli delle debolezze dell’approccio centralizzato all’economia.

La sequenza degli eventi è abbastanza semplice. Senza dubbio, Pechino ha accidentalmente posto le basi per dei problemi. Aveva già sottolineato la necessità di evitare lo spreco di cibo e aveva incluso, nell’ultimo piano quinquennale, la prima menzione degli obiettivi di produzione di grano dopo i tempi di Mao Zedong. Solo questo deve aver sollevato perplessità e segnali di pericolo per alcune persone. Xi ha quindi iniziato a sottolineare la necessità che la Cina diventi autosufficiente nella produzione di grano, dicendo in modo piuttosto poetico, che «la ciotola di riso deve essere tenuta saldamente nelle mani dei cinesi».

Con l’attenzione e le orecchie del popolo già tese, il Ministero del Commercio alcune settimane fa ha annunciato che le persone farebbero bene a fare scorta di beni di prima necessità, per prepararsi forse a nuovi lockdown e quarantene, se le infezioni da Covid-19 dovessero aumentare di nuovo. Quasi immediatamente, nella popolazione si è diffuso un senso di urgenza: gli anziani hanno iniziato a parlare della grande carestia del 1958-1962 e i capifamiglia sono corsi subito ad accumulare derrate alimentari. Lunghe file si sono formate nei negozi di alimentari, che hanno rapidamente esaurito i prodotti. E i prezzi riflettevano la pressione che si avvertiva a livello sociale.

Pechino si è mossa il più rapidamente possibile per sedare il panico. Il Ministero ha rimosso la sua linea guida sui rifornimenti, mentre ogni agenzia governativa ha diffuso informazioni per dimostrare che le forniture di cibo in Cina fossero più che adeguate. I notiziari hanno pubblicato statistiche su quanta terra la Cina ha coltivato e su come l’agricoltura è aumentata nel tempo. Pechino ha spiegato come l’economia si concentri su raccolti essenziali, grano e riso, e come questa enfasi abbia permesso alla Cina di ridurre le importazioni di grano di circa il 40% e abbia trasformato la Cina in un esportatore netto di riso. Questo tentativo di controllare i danni è andato avanti, spiegando che le importazioni di soia e mais servono semplicemente a integrare la produzione nazionale e che anch’esse sono abbondanti.

Le cose si sono calmate, ma se le improvvise paure dei capifamiglia cinesi erano una risposta fuori luogo a una goffa comunicazione del governo, la tendenza della gente al panico dice qualcosa di più fondamentale. A parte una certa diffidenza generata dalle difficoltà delle quarantene e dei lockdown dello scorso anno e all’inizio di quest’anno, la predisposizione al panico sembra rivelare anche una generale diffidenza sull’affidabilità della pianificazione di Pechino. Pochi, senza dubbio, possono citare capitoli e versi della teoria economica, ma la vita in un sistema centralizzato ha sicuramente reso sensibili i cinesi alle sue insidie ​​e debolezze.

Il problema è che un sistema centralizzato prende decisioni per l’intera economia. Di conseguenza, gli errori si verificano a un grande livello e spesso si traducono nella creazione di grandi sprechi e di enormi errate allocazioni di risorse. Il problema degli alloggi in Cina oggi è indicativo.

Qualunque cosa Pechino dica ora sul debito eccessivo e sulla necessità di moderazione, i suoi pianificatori hanno enfatizzato per anni l’edilizia residenziale. I governi provinciali e locali hanno lavorato a lungo attivamente con gli sviluppatori. Ora è evidente che l’intera enfasi derivava da gravi errori di calcolo, non solo sulla quantità di alloggi di cui la Cina aveva bisogno, ma anche su dove fossero necessari. Secondo l’ultima misura, circa il 20% degli alloggi del Paese non è occupato. L’economia ha speso per anni enormi capitali e risorse umane senza alcuno scopo pratico, e certamente non a beneficio del popolo cinese.

Con questo e altri errori registrati, come le linee ferroviarie ad alta velocità verso il nulla, è facile capire perché così tanti cinesi, quando sono stati incoraggiati a fare scorta di cibo, hanno pensato al peggio e hanno visto la direttiva del governo come uno sforzo per rispondere a un altro errore di quel genere.

Naturalmente, anche le economie di mercato commettono errori e spesso subiscono sprechi. Ma poiché il processo decisionale nei mercati è decentralizzato, gli errori si verificano a livello aziendale, raramente a livello nazionale, e così raramente raggiungono le proporzioni dei passi falsi commessi in un sistema centralizzato. Inoltre, poiché i decisori in un sistema di mercato prendono spunto dalle modifiche dei prezzi, gli adeguamenti ai passi falsi iniziano prima che in un sistema centralizzato in cui i pianificatori spesso rimangono inconsapevoli dei problemi fino a quando non raggiungono una dimensione critica. Anche allora, gli adeguamenti possono attendere fino al piano dell’anno successivo.

Curiosamente, un’illustrazione perfetta della reattività del mercato decentralizzato viene dall’agricoltura cinese. La peste suina africana ha decimato i maiali in Cina nel 2019. I pianificatori hanno fatto aggiustamenti nel piano dell’anno successivo. Fortunatamente, i piccoli agricoltori cinesi non sono ancora così integrati nella pianificazione come forse vorrebbe Pechino: notando il prezzo del maiale alle stelle nel 2019, migliaia di loro sono balzati avanti e hanno iniziato quasi immediatamente ad allevare maiali. Di conseguenza, la popolazione di maiali era prossima a essere rifornita, anche prima che iniziasse la pianificazione. Quindi tutti in Cina ora, anche durante il periodo peggiore del panico alimentare, erano, e sono, sicuri nella consapevolezza che la carne di maiale è abbondante.

Sembra che la corsa al cibo fosse solo una paura. Tutte le cifre e le descrizioni offerte per calmare i capifamiglia suggeriscono che l’enorme popolazione cinese di 1,4 miliardi di persone eviterà la fame. Se questo è un sollievo per tutti coloro che hanno sentimenti umani, l’aspetto più interessante di questi recenti eventi è l’alacrità con cui il popolo cinese ha ipotizzato una possibilità peggiore e come quella reazione riveli almeno una comprensione intuitiva delle debolezze del sistema su cui Pechino ora sembra determinata a fare affidamento ancora più che nei tempi di Mao.

 

Milton Ezrati è un redattore collaboratore di The National Interest, affiliato del Center for the Study of Human Capital presso l’Università di Buffalo (Suny), e capo economista di Vested, una società di comunicazioni con sede a New York. Prima di entrare in Vested, ha lavorato come capo stratega di mercato ed economista per Lord, Abbett & Co. Scrive spesso anche per City Journal e blog regolarmente per Forbes. Il suo ultimo libro è «Trenta domani: i prossimi tre decenni di globalizzazione, dati demografici e come vivremo».

Le opinioni espresse in quest’articolo sono dell’autore e non riflettono necessariamente quelle di Epoch Times.

 

Articolo in inglese: China’s Recent Food Panic Speaks to More Than Groceries

NEWSLETTER
Epoch Times Italia 2021
 
Articoli correlati